La elección de los diez mejores atletas de Venezuela en la historia es un ejercicio atrevido, complejo y propenso a mucha polémica.

En PanamericanWorld preparamos un listado donde, lógicamente, predominan los peloteros, ya que este deporte es el que más pasiones continúa despertando en ese país; aunque también incluimos a representantes de otras especialidades, por lo que nuestra propuesta propone un paseo por canchas, pistas, piscinas, cuadriláteros y estadios.

De seguro algunos deportistas quedaron fuera y por eso los invitamos a que participen con nosotros y compartan sus coincidencias o desacuerdos. Estos son nuestros diez mejores atletas de Venezuela de todos los tiempos.

FRANCISCO “MOROCHITO” RODRÍGUEZ

La hazaña de “Morochito” en el cuadrilátero se mantiene vigente en la memoria de los venezolanos, porque fue la primera medalla de oro del país en unos Juegos Olímpicos.

En aquella cita estival, “Morochito” peleó en la división de 48 kilogramos. El fogoso peleador debutó con victoria por decisión unánime sobre el cubano Rafael Carbonell; luego, en cuartos de final, venció al hindú Khata Karunaratne por KO en el segundo asalto. En la semifinal fue mejor que el estadounidense Harlam Marbley, por 4-1.

La final contra el surcoreano Yong-Ju Jee estuvo en riesgo por un sobrepeso que registró “Morochito” el día del pesaje, debido a una jarra de jugo de naranja que se había tomado la noche anterior.  Superado este escollo, el venezolano tuvo una pelea difícil, al punto de que fue tumbado en el primer asalto, pero remontó para ganar el combate, por votación dividida, 3-2, y con él la presea dorada.

LUIS ERNESTO APARICIO

El 10 de enero de 1984, la Asociación de Cronistas de Béisbol de Estados Unidos anunció que, con 341 votos (84.6%) en su sexto año de elegibilidad, Luis Aparicio fue exaltado al Salón de la Fama del Béisbol, luego de una impresionante trayectoria de 18 años. Hasta el momento es el único venezolano en Cooperstown.

En 1956 comenzó la carrera en Grandes Ligas de este formidable defensor del campo corto, reconocido como uno de los mejores y más veloces en su posición. Ese mismo año, con los Medias Blancas de Chicago, recibió el premio al Novato del Año.

Aparicio fue líder en la Liga Americana en bases robadas durante sus primeros nueve años (1956-1964), con 79% de éxito de las veces que intentó adueñarse de una almohadilla. En siete campañas con los Medias Blancas ganó cinco Guantes de Oro. Luego pasó a los Orioles de Baltimore, donde obtuvo otros dos galardones. Finalizó su carrera en las Mayores con los Medias Rojas de Boston,

En total, Aparicio ganó 9 reconocimientos defensivos, fue seleccionado al equipo Todos Estrellas del Sporting News en 5 ocasiones y diez veces al equipo de Estrellas de fildeo.

Artículo relacionado: 7 glorias del deporte femenino venezolano de todos los tiempos

JOHNNY CECOTTO

Otro de los imprescindibles en el listado de los mejores atletas de Venezuela es Johnny Cecotto quien se convirtió en el campeón mundial más joven en la historia del motociclismo, al ganar el título con tan solo 19 años en la categoría 350cc. Cecotto fue ganador en las ediciones de 1973 y 1974 del Campeonato Nacional de Motociclismo, pero su fama mundial empezó un año después en las carreras de Daytona 200 de la misma disciplina.

Conquistó los circuitos de la categoría 250cc, el título mundial en 750cc y las 200 millas de Daytona. En 1977 sufrió un accidente al inicio de la temporada que le apartó de las competiciones. En el año 1978, ya recuperado, volvió para ganar el título de F750.

Hizo su debut en el automovilismo en 1982 en Fórmula 2, y obtuvo el subcampeonato de Europa. Más tarde consiguió una oferta para participar en el Campeonato del Mundo de Fórmula 1 al volante del Theodore-Cosworth haciendo dupla de escudería con el triple campeón mundial Ayrton Senna. En la F1 compitió en 18 ocasiones, siendo su mejor desempeño el sexto lugar en el Gran Premio de Estados Unidos.

RAFAEL VIDAL

A los 20 años, Vidal se convirtió en el primer nadador venezolano en ganar una medalla olímpica en la categoría 200 metros estilo mariposa, en los Juegos Olímpicos de Los Angeles 1984. En la cerrada final, Jon Sieben de Australia obtuvo oro con un tiempo de 1:57.04; el alemán Michael Gross registró un tiempo de 1:57.40 para alzarse con la de plata y Rafael Vidal de Venezuela conquistó el bronce con marca de 1:57.51. El tiempo cronometrado por el atleta criollo en esos Juegos se convirtió en la marca referencial del continente americano hasta 1991.

Su recorrido por las piletas internacionales le llevó a participar con mucho éxito en Campeonatos Suramericanos de Natación, Juegos Bolivarianos, Panamericanos y Centroamericanos. Luego de retirarse de las competencias, Vidal se dedicó al asesoramiento de deportistas y directivos de empresas sobre cómo superar conflictos de autoestima.

Tras su trágica muerte, desde 2007 se realiza la jornada “Un millón de metros por Rafael Vidal”, evento el que han participado más de 100 mil nadadores de Argentina, Australia, Austria, Canadá, China, Colombia, España, Holanda, Hungría, Inglaterra, México, Omán, Panamá, Polonia, Reino Unido, Rusia, Uruguay, Estados Unidos y Venezuela, como homenaje a su carrera.

CARL HERRERA

Herrera fue el primer basquetbolista venezolano en pisar la NBA y el primer latinoamericano en conquistar un título en esa liga. Fue miembro de la selección nacional que, después de ganar el Campeonato Suramericano de Naciones, realizado en Valencia, en 1991, disputó la final del Torneo de las Américas en Portland, Oregon, contra el Dream Team de Estados Unidos.

En 1990, Herrera fue seleccionado en la segunda ronda del draf universitario por el Miami Heat que vendió sus derechos a Houston Rockets. En la temporada 1990-1991, jugó con el Real Madrid de España. Al finalizar la campaña regresó a Estados Unidos para incorporarse a los Rockets, equipo con el que se proclamó campeón en las temporadas 93-94 y 94-95. En 1993 fue designado por la revista Hispanic Business como uno de los 100 hispanos más influyentes en Estados Unidos.

YULIMAR ROJAS

Yulimar solo tiene 24 años, pero esta espectacular saltadora de triple ya es dueña de un sitio entre los mejores atletas de Venezuela de todos los tiempos.

En su historial sobresale la medalla de plata en los Juegos Olímpicos de Río, en 2016, donde solo fue superada por la colombiana Catherine Ibargüen. Además, cuenta con cuatro coronas mundiales, dos al aire libre y dos bajo techo. Rojas ganó en Londres 2017 con un estirón de 14,91 metros y repitió en Doha, con 15,37 metros.

Bajo techo brilló en Portland 2016, con 14,41 metros y, luego, en Birmingham 2018, con 14,63 metros. El 21 de febrero de 2020 asombró a todos, al imponer el récord mundial para triple salto, bajo techo, con 15,43 metros en Madrid.

Artículo relacionado: El equipo Todos Estrellas del béisbol venezolano

OMAR VIZQUEL

Vizquel tuvo una extraordinaria carrera de 24 años en Grandes Ligas que debe ser premiada con su exaltación al Salón de la Fama.

Este genial torpedero venezolano firmó con los Marineros de Seattle en 1984 y realizó su debut en las Mayores el 3 de abril de 1989, en un juego contra los Atléticos de Oakland. Su paso por las Mayores también lo llevó a vestir el uniforme de los Indios de Cleveland, equipo con el que jugó entre 1994 y 2004; Gigantes de San Francisco, Rangers de Texas, Medias Blancas de Chicago y Azulejos de Toronto.

En mayo de 2008, a sus 41 años, Omar Vizquel se convirtió en el venezolano con más partidos jugados en las Mayores, rompiendo el registro de Luis Aparicio. El 6 de septiembre de 2010 participó en su juego 2832, por lo que es el pelotero latinoamericano con más partidos en la historia de Grandes Ligas.

El 3 de octubre de 2012, Vizquel se retiró como jugador activo, convirtiéndose en el campo corto de más edad en jugar en las Mayores en los últimos 80 años de historia. Además, tiene la marca de más doble plays (1731) realizados y de más temporadas jugando en el shortstop, con 23.

MIGUEL CABRERA

Cabrera es uno de los mejores atletas de Venezuela de todos los tiempos y el pelotero con estadísticas más sobresalientes en Grandes Ligas. Su momento cumbre llegó en 2012, cuando conquistó la Triple Corona ofensiva, un logro que no obtenía ningún pelotero desde 1967, cuando lo hizo Carl Yaztremski de los Medias Rojas de Boston.

Este slugger venezolano se convirtió, el 5 de septiembre de 2007, en el tercer pelotero más joven en llegar a las 500 carreras impulsadas con tan sólo 24 años. Solo 14 jugadores han sumado por lo menos cuatro temporadas con un centenar de remolques en sus primeros cinco años en las mayores. El 7 de abril de 2012, el toletero venezolano llegó a las 1000 empujadas, convirtiéndose en el jugador más joven en lograr tal récord, solo detrás de Alex Rodríguez.

El 14 de agosto de 2012 Cabrera entró a una lista de históricos peloteros al impulsar su carrera número 100 de la temporada y llegar a 9 campañas consecutivas con más del centenar de impulsadas antes de cumplir los 30 años de edad, lista que integran varios miembros del Salón de la Fama, como Mel Ott, Jimmie Foxx y Al Simmons.

En 2013 se tituló campeón de bateo en la Liga Americana, por tercera vez, con 348 de promedio, hazaña que no sucedía desde 1970; quedó segundo en jonrones y carreras impulsadas y fue reconocido como Jugador Más Valioso de la Americana, premio que obtuvo en dos años consecutivos.

En 2014, Cabrera pactó con los Tigres de Detroit por 10 años y 292 millones de dólares, una cifra récord para un deportista venezolano. En 2015 consiguió su cuarto título de bateo al finalizar la campaña con un promedio de 338.

JUAN ARANGO

Arango ha sido el mejor futbolista venezolano en la historia. Durante casi 17 años vistió el uniforme de la “Vinotinto”, con la que marcó 22 goles y participó en 128 juegos, la máxima cantidad para un jugador de ese país.

Este mediocampista, dueño de una poderosa pierna zurda, participó en seis ediciones de la Copa América y en cuatro eliminatorias para la Copa Mundial.

Además, jugó en varias ligas del mundo. Comenzó en su país, con el Nueva Cádiz, Zulianos y Caracas; luego pasó a la liga mexicana, donde estuvo con el Pachuca, Monterrey y Puebla. Después vino el gran salto a Europa, a la Liga española, en la que fue figura fundamental, durante cinco años, del Mallorca. En ese club intervino en 183 partidos y marcó 45 goles.

En 2009 pasó a la Bundesliga, en la que estuvo cinco temporadas con el Borussia Mönchengladbach. Allí logró 25 goles. Cerró su carrera profesional en el New York Cosmo.

RUBÉN LIMARDO

El esgrimista Rubén Limardo se tituló campeón de la espada en la cita estival de Londres 2012 y le dio a Venezuela la segunda medalla de oro en su historia en Juegos Olímpicos.

El espadachín venezolano tiene un gran palmarés, donde aparece la triple corona de espada en la categoría juvenil, cuatro medallas de oro, cuatro de plata y un bronce en Juegos Panamericanos, además de una presea de plata en un Campeonato Mundial y el título olímpico.

En 2020, Limardo fue exaltado al Salón de la Fama de la Federación Internacional de Esgrima, por lo que se convirtió en el segundo latinoamericano, junto al cubano Ramón Fonst, con un cupo en el templo de los inmortales de este deporte. Limardo aspira a otra medalla olímpica, en los Juegos de Tokio.